Los efectos nocivos de la mala calidad del aire

Un estudio reciente publicado en The Journal of the American Medical Association (JAMA) encontró que la exposición a largo plazo a niveles de contaminación atmosférica levemente elevados puede estar relacionada con el desarrollo acelerado de daño pulmonar. De hecho, puede causar los mismos cambios en los pulmones que llevan al enfisema, incluso entre personas que nunca han fumado.

Los efectos nocivos de la mala calidad del aire. Foto: El Pais
Los efectos nocivos de la mala calidad del aire. Foto: El Pais

El estudio fue publicado apenas dos meses después de la muy publicitada emergencia en la Ciudad de México, en la que los incendios forestales cercanos causaron el deterioro de la calidad del aire a niveles que amenazaban la salud humana. La calidad del aire era tan mala que las autoridades cerraron las escuelas locales e instaron a los residentes a permanecer en sus casas.

Las agencias gubernamentales están trabajando más que nunca para implementar regulaciones que ayuden a minimizar la emisión de contaminantes y toxinas al aire y a mantener a sus ciudadanos a salvo de los efectos dañinos de las partículas finas. Los esfuerzos regulatorios incluyen la identificación y categorización de los contaminantes del aire, el establecimiento de criterios de datos calificados para los niveles aceptables de emisiones, y el dictado de los métodos de mitigación y formatos de reporte necesarios.

Se hacen cumplir a través del trabajo de socios que vigilan de cerca las emisiones y garantizan su cumplimiento. Para medir correctamente las partículas, utilizan una tecnología muy avanzada capaz de medir continuamente estas partículas microscópicas, que son unas 30 veces más pequeñas que un cabello humano.

En la Ciudad de México, la medición fue de 158 microgramos por metro cúbico de aire. Para referencia, la Organización Mundial de la Salud recomienda un promedio diario de calidad del aire de menos de 25 microgramos.

Un sistema de alerta temprana para el peligro de la calidad del aire

Es fácil pensar que la mala calidad del aire es una preocupación lejana. Pero la materia particulada, que puede entrar a los pulmones y al torrente sanguíneo, y otros contaminantes del aire no se limitan a ciudades como la Ciudad de México, Beijing o Nueva Delhi. De hecho, el verano pasado, los incendios vecinos causaron que la calidad del aire de Seattle fuera tan mala que sus efectos sobre la salud de los residentes se compararon con el fumar en exceso.

Afortunadamente, la mayoría de nosotros estamos protegidos por una robusta red de instrumentos de medición de la calidad del aire altamente avanzados que sirven como un sistema de alerta temprana para el peligro de la calidad del aire. Algunas ciudades son más sofisticadas que otras, pero en general todos nos beneficiamos de alguna manera de esta tecnología de monitoreo invisible. Dependiendo del lugar donde viva, los siguientes criterios juegan un papel importante a la hora de decidir dónde y cómo se utiliza la tecnología de monitorización.

Ubicación

Las estaciones de calidad del aire deben estar ubicadas estratégicamente a lo largo de una ciudad o región, por lo que la medición proporciona una verdadera representación del aire que la gente está respirando.

Topografía

La topografía determina si deben existir más estaciones de calidad del aire. Según la Agencia de Protección Ambiental (EPA), las ciudades con elevaciones superficiales superiores a los 1500 metros tienen presiones atmosféricas que están aproximadamente un quince por ciento por debajo de las presiones al nivel del mar. La Ciudad de México es un buen ejemplo de una ubicación que requiere una red de calidad del aire más extensa porque se encuentra en un lugar donde hay menos oxígeno y los combustibles no se queman adecuadamente. El resultado es un aumento del aire contaminado por el hollín que necesita un control minucioso.

Tendencias o prácticas específicas de cada país

Algunas partes de Europa, por ejemplo, han puesto en marcha iniciativas para generar energía a partir de energías renovables, gran parte de las cuales proceden de la combustión de madera. Esto, a su vez, plantea un riesgo para la salud humana que exige requisitos adicionales de vigilancia.

Requisitos de instrumentos y equipos

Las estaciones deben estar equipadas con las soluciones adecuadas y el monitoreo debe ser evaluado regularmente para asegurar que se producen suficientes datos sobre la calidad del aire. Durante la crisis de la Ciudad de México, los socios del gobierno que fabrican analizadores de partículas ubicados en toda la red de monitoreo ambiental de la ciudad, se pusieron en contacto con las autoridades locales para asegurarse de que la ciudad no tuviera ningún requisito adicional de monitoreo durante la emergencia.

Evaluación de redes

Es importante revisar rutinariamente las configuraciones de red para asegurar una cobertura adecuada para cualquier condición ambiental cambiante. Esto es especialmente cierto después de un evento o emergencia importante de calidad del aire.

Mejorar el análisis ambiental con soluciones analíticas modernas

La calidad del aire está mejorando en muchas regiones del mundo, pero las recientes emergencias de calidad del aire causadas por incendios forestales siguen demostrando que la vigilancia de la calidad del aire es de importancia crítica para la salud pública. 

Li Ganjie, un alto funcionario de medio ambiente de China, informó recientemente que la calidad del aire de su país mejoró significativamente en regiones clave en 2018. Esto demuestra el compromiso de China con un aire más limpio, que empieza por tener el sistema de control de la calidad del aire adecuado.

En los Estados Unidos, los ciudadanos pueden estar seguros de que el aire que respiran se mide de manera continua. Aunque este monitoreo no puede predecir situaciones de emergencia de calidad del aire, puede proporcionar a las agencias gubernamentales la información que necesitan para ayudar a mantener a la población segura.

La medición precisa de los contaminantes en el aire es un paso crucial hacia un aire más limpio y las empresas con visión de futuro están innovando constantemente para producir instrumentos modernos con límites de detección más bajos, y una mayor sensibilidad y selectividad para ayudar a los gobiernos a obtener las lecturas más fiables.

Fuente: Technology Networks

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