Cómo el acuerdo comercial de Norteamérica supuso un revés para las grandes farmacéuticas

Un renovado acuerdo comercial norteamericano está a punto de ser aprobado en el Congreso, lo que da a la Casa Blanca y a los demócratas de la Cámara de Representantes una causa para reclamar la victoria. También hay alivio para los agricultores y las empresas que querían reglas más claras que rigieran el vasto flujo de bienes entre Estados Unidos, Canadá y México.

Cómo el acuerdo comercial de Norteamérica supuso un revés para las grandes farmacéuticas. Imagen de Thomas Breher en Pixabay
Cómo el acuerdo comercial de Norteamérica supuso un revés para las grandes farmacéuticas. Imagen de Thomas Breher en Pixabay

Pero el pacto dejó al menos un perdedor sorprendente: La industria farmacéutica, una potencia casi invencible de cabildeo en Washington.

Para satisfacer a los demócratas de la Cámara de Representantes, la administración Trump eliminó una disposición que habría dado a los fabricantes de drogas biológicas ultra baratas 10 años de protección contra imitaciones menos costosas. Los demócratas se opusieron a lo que llamaron un regalo a la industria que podría haber bloqueado los precios inflados al sofocar la competencia. Los principales productos biológicos incluyen medicamentos que combaten el cáncer y otros que combaten trastornos inmunológicos como la artritis reumatoide.

"Esta es una de las primeras veces que hemos visto perder a farmacéuticos", dijo el representante Earl Blumenauer, un demócrata de Oregón que lidera un subcomité de comercio. "Tienen un historial notable porque son una fuerza política enorme. Gastan mucho dinero en cabildeo, en publicidad, en contribuciones de campaña. Pero nos mantuvimos firmes y ganamos en todos los aspectos".

La eliminación de la disposición supuso un raro revés para las compañías farmacéuticas y ayudó a ilustrar lo potente que se ha vuelto un asunto político con los precios de los medicamentos por las nubes. También fue un recordatorio de que Trump se había comprometido repetidamente a trabajar para reducir los precios de los medicamentos.

La semana pasada, los fabricantes de medicamentos absorbieron otra derrota -aunque probablemente sólo temporal- cuando los demócratas de la Cámara de Representantes aprobaron una legislación, siguiendo las líneas de los partidos, que autorizaría a Medicare a usar su influencia en el mercado para negociar precios más bajos de las compañías farmacéuticas. Sin embargo, se cree que el proyecto de ley no tiene posibilidades de ser aprobado en el Senado dirigido por los republicanos.

Sin embargo, el renovado Acuerdo México-Estados Unidos-Canadá, la reescritura de Trump de la Ley de Libre Comercio de América del Norte, de 25 años de antigüedad, parece estar listo para despejar el Congreso - sin la protección de los productos biológicos que la industria farmacéutica había buscado. El martes, el Comité de Medios y Arbitrios de la Cámara de Representantes aprobó el texto legal del acuerdo. Se espera que el pleno de la Cámara lo apruebe el jueves, aunque es probable que el Senado no lo tome hasta enero.

"No es un misterio'', dijo el representante Jan Schakowsky, demócrata de Illinois que ayudó a negociar con la administración el acuerdo comercial. "Si se hace una encuesta entre el pueblo estadounidense, el costo de los productos farmacéuticos es realmente grande. Está en la parte superior de la lista".

El acuerdo comercial que la administración alcanzó el año pasado con México y Canadá le dio a los biológicos - drogas inyectadas ultra costosas hechas de células vivas - 10 años de protección contra copias cercanas más baratas conocidas como biosimilares. Entre los principales productos biológicos se encuentran los fármacos anticancerígenos Rituxan y Humira y Enbrel, que combaten los trastornos inmunológicos.

La industria - y la administración Trump - han argumentado que los fabricantes de productos biológicos requieren años de protección para beneficiarse de sus medicamentos antes de que se permita que los biosimilares se reduzcan en las ventas. De lo contrario, sostienen, las compañías farmacéuticas de marca y las nuevas empresas de biotecnología que dependen del dinero de las empresas de capital de riesgo tendrían poco incentivo para invertir en el desarrollo de nuevos medicamentos.

"El anuncio hecho hoy pone la política por encima de los pacientes", dijo el principal grupo comercial de la industria farmacéutica, PhRMA, en una declaración la semana pasada. "Eliminar la disposición sobre productos biológicos en la USMCA elimina protecciones vitales para los innovadores, mientras que no se hace nada para ayudar a los pacientes de EE.UU. a pagar sus medicamentos o acceder a futuros tratamientos y curas".

La industria también rechazó la noción de que la provisión de productos biológicos mantendría los precios de los medicamentos altos y perjudicaría a los consumidores: La ley actual de EE.UU., señalaron, ya da a los fabricantes de biológicos 12 años de protección, más que los 10 años de la USMCA. Pero la disposición que los demócratas lograron eliminar habría obligado a México a expandir el monopolio de los productos biológicos de cinco años y a Canadá de ocho, lo que potencialmente perjudicaría a los consumidores estadounidenses que buscan precios más bajos en esos países.

Es más, los demócratas argumentaron que si el Congreso hubiera ampliado el monopolio de los productos biológicos en la USMCA, se habría evitado que los legisladores redujeran ese monopolio a, digamos, los siete años que la administración Obama había propuesto una vez.

"Nos habríamos quedado encerrados", dijo Schakowsky.

Para la Big Pharma, el revés marcó un giro brusco. Hace apenas cuatro años, la industria farmacéutica había ayudado a frustrar un acuerdo comercial de la administración Obama con 11 países de la Cuenca del Pacífico, argumentando que sus ocho años de protección de los productos biológicos no eran suficientes. Ahora, el último acuerdo comercial de Estados Unidos no contiene ninguna protección para los productos biológicos.

En 2006, la industria se había anotado una importante victoria cuando ayudó a impulsar la legislación en el Congreso que añadió la cobertura de medicamentos de venta con receta para los beneficiarios de Medicare - pero impidió que el gobierno negociara precios más bajos. Esa restricción abrió una "caja de Pandora" que allanó el camino para un aumento de precios insostenible, dijo Steve Brozak, un analista de WBB Securities.

Los fabricantes de medicamentos comenzaron a subir los precios de los medicamentos existentes varias veces al año, a veces totalizando más del 20% o más anualmente. También comenzaron a lanzar medicamentos biológicos, una porción rápidamente creciente de nuevos medicamentos, con precios de lista que superaban las seis cifras al año. En mayo, los reguladores estadounidenses aprobaron una terapia génica de una sola vez, Zolgensma, con un precio sorprendente de 2,1 millones de dólares por paciente.

La reacción ha ido en aumento, sobre todo después de que los informes noticiosos y las audiencias del Congreso expusieran historias de pacientes que racionaban los medicamentos e incluso morían porque no podían pagar la insulina u otros medicamentos.

Los fabricantes de medicamentos "han estado más a la defensiva de lo que nunca hemos visto", dijo David Certner, consejero legal de AARP.

El año pasado, Certner señaló, el Congreso le dio a la industria dos pérdidas: Primero, al aumentar los descuentos que los fabricantes de medicamentos deben dar a las personas mayores con altos costos de medicamentos que han caído en una brecha de cobertura de Medicare - y luego al rechazar los esfuerzos de la industria meses después para revertir ese cambio.

Y en enero, la industria perdió quizás a su mayor campeón en el Congreso cuando el Senador Orrin Hatch, republicano de Utah, se retiró.

Trump ha prometido desde hace mucho tiempo ocuparse de los precios de los medicamentos. Y el miércoles la administración siguió adelante con un plan para permitir que los estadounidenses tengan acceso seguro y legal a medicamentos de bajo precio provenientes del extranjero. Hasta ahora, la mayoría de las iniciativas de Trump sobre los precios de los medicamentos no han llegado a ninguna parte. Y su equipo de comercio ha negociado protecciones para los biológicos en la USMCA.

Frente a la ira pública, la resistencia democrática y el hecho de que Canadá y México no tenían razones para apoyar las protecciones para los productos biológicos, el gobierno cedió. Cuando llegó a un acuerdo con los demócratas de la Cámara de Representantes sobre el USMCA la semana pasada, la provisión de biológicos estaba fuera.

"Claramente, deshacerse de la disposición biológica fue un paso atrás", dijo el Representante de Comercio de EE.UU. Robert Lighthizer en una entrevista el martes con la Red de Negocios Fox. "Y eso fue un compromiso. Hay consecuencias del control de los demócratas en la Cámara de Representantes. Y eso era necesario. Y lo siento por eso".

Jeffrey Francer, consejero general de la Association for Accessible Medicines, que representa a las compañías de medicamentos genéricos y biosimilares, lo expresó de otra manera: "El presidente decidió no caer en su espada por la gran industria farmacéutica".

Por Mexicanist Fuente AP